如何利用“背靠背”条款有效防范LNG贸易风险?

作者: 王霁虹和梁丹妮,中伦律师事务所
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受极端天气频发、地缘政治危机、主要国家加快能源转型等因素影响,全球天然气供需失衡局面加剧,国际天然气价格在剧烈波动中屡创新高。为稳固市场地位、保障国内用气需求,中国企业近年来加快了液化天然气(LNG)长协采购的脚步。

随着LNG进口量不断增长,有效识别贸易风险并加以防范对包括中国企业在内的LNG资源进口商具有重要意义。本文将根据LNG贸易特点及笔者经验,介绍如何利用“背靠背”合同安排,有效防范LNG贸易风险。

定义

Wang Jihong 王霁虹
王霁虹
高级顾问
中伦律师事务所

“背靠背”安排指贸易链条中的中间方将其与上游主体合同中的义务以相同或类似形式转移给下游合作主体,以上游主体给付或履约作为向下游主体给付或履约的前提。

“背靠背”安排在LNG中下游市场尤为普遍,许多国内LNG资源进口商作为中间方,选择在与下游企业签订LNG销售合同(GSA)时,将其与上游资源供应商通过长期购销协议(SPA)约定的重要义务与责任传递给下游企业,以有效转移风险。

优势

在长协交易中,最常见的上下游贸易架构是国内企业作为中间方,设立天然气贸易平台公司作为资源进口主体,在国际市场向上游资源供应商采购LNG,并销售至下游企业;同时因平台公司通常自身资产规模和银行授信等相对于长协交易规模而言明显不足,为保证其履约能力,资源供应商会要求母公司提供担保。这时,天然气贸易公司承上启下,承担LNG贸易主要责任与风险,其母公司亦极大可能需要承担连带责任。

由于上游资源供应商享有较为强势的地位,往往在长协中通过照付不议、固定提气量、开放价格计算公式等方式将大部分交易风险转移给了SPA买方,即国内资源进口商。为有效分担贸易链上下游之间的风险,国内LNG资源进口商可以严格将上游SPA中的承诺、主要权利义务及责任条款传递到下游销售合同。

条款设置

Liang Danni 梁丹妮
梁丹妮
实习律师
中伦律师事务所

国内LNG资源进口商可考虑在其下游GSA中直接引述上游SPA条款、或根据SPA条款要求设计GSA条款,将上游合同中的主要风险点无缝传送给下游:

提气机制。下游合同中关于气量提取的约定应与上游合同匹配,最大程度降低因上游无法交付或供应不足带来的风险。在上游长协中,买卖双方通常从年合同量、年度调整合同量、每日提气量、上浮/下浮宽限量、补提量、气质规格等多个维度约定交付气量;如SPA买方未能如约提取,则需承担照付不议的义务,甚至承担违约责任。

国内LNG资源进口商作为贸易中间方,是否能够如约履行SPA很大程度上取决于下游企业能否如约提气,相对应地,其对下游企业按时、按量供气的前提是上游资源供应商对SPA的严格履行。因此,一方面国内LNG资源进口商在协商上游SPA时,应提前接触下游企业,规划用气计划;另一方面应审慎设计GSA合同中的供气计划,与上游合同的提气机制严格匹配,通过约定下浮宽限量和回提、上浮宽限量和额外量、设置不可抗力回调机制等方式,将上游合同提气机制的责任严格传导至下游销售合同中。

不可抗力。GSA不可抗力事件范围应包含上游资源供应商不可抗力事件,例如LNG设施遭受不可抗力影响等。通常情况下,如上游供应商中断LNG供应,GSA卖方,即国内LNG资源进口商,仍应履行继续出售和交付天然气的义务。而LNG并非普通可替代商品,GSA卖方可能无法立即找到替代气源,且现货市场价格往往高于长协价格,无疑对GSA卖方造成极大财务和违约风险。通过在下游合同中约定不可抗力事件范围、触发机制、不可抗力免责等条款,将上游风险尽可能传导至下游合同中,实现LNG资源进口商对下游企业免责,不承担短缺供应的责任。

价格回顾机制。此机制对LNG资源进口商而言,机遇与挑战并存。越来越多中国企业选择签订长协的关键原因是锁定LNG价格,实现财务效益。但随着不稳定因素频发,在长协中设置价格回顾条款逐渐成为上游供应商的选择。价格及计算公式是LNG贸易链条中各方所关注的核心商务条件,如上下游合同就价格条件未能达成一致,或上下游合同价格计算方式、挂靠公式明显不同,则该贸易链条中的基本商业平衡将被破坏。因此,LNG资源进口商应对价格回顾机制保持高度关注,定期梳理市场变化,将SPA中商定的价格机制反映在下游合同中,保持价格回顾机制的触发时点、条件与SPA一致,避免LNG资源进口商单一承担价格变动带来的财务风险。

展望下半年乃至今冬供暖季,天然气市场前景仍然存在诸多不确定性。对此,建议国内资源进口商充分了解国际天然气市场环境,咨询专业人士的专业意见,从而提前识别法律风险、制定有效的防范机制,为LNG贸易保驾护航。

中伦律师事务所高级顾问王霁虹、实习律师梁丹妮

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